Cum e sa fii cel mai mare tip din CFB

Nu este locul unde Daniel Faalele vrea sa inceapa, dar cand esti 6’9 „si aproape de 400 de kilograme, este greu sa incepi oriunde altundeva.

Pe masura ce abordarea dreapta din Minnesota va fi cu usurinta intr-un scaun de la complexul de fotbal al echipei, poarta o camasa de golf XXXXL maron si 18-uri de dimensiuni groase, el pare demisionat de aceasta. Stie ca intrebarile sunt inevitabile.

Si, intr-adevar, este greu sa nu-ti pui intrebarile la care a raspuns intreaga sa viata – despre inaltimea si greutatea lui si cum s-ar putea uni toti pentru a forma un atlet pe care nu l-am mai vazut niciodata.

„Poate fi un pic obositor”, spune Faalele incet si politicos, contrazicand instantaneu orice prezumtie pe care ai fi facut-o despre cum ar trebui sa sune cineva cu dimensiunea lui. „Dar o inteleg. Am inteles ca sunt mare. Stiu ca o multime de oameni vor fi cam nebuni in privinta asta.”

Atata timp cat isi poate aminti – datand din zilele sale de joc la rugby si baschet in orasul sau natal din Melbourne, Australia – acesta a fost ceea ce este cel mai cunoscut pentru el.       

Pana la varsta de 12 ani, avea dimensiunea unui linebacker NFL. Pana la 15 ani, era mai mare decat majoritatea linistilor ofensivi din NFL. In timp ce sta aici la 18 ani, manecile de pe tricoul sau de golf isi imbratiseaza bicepsul definit si, in ciuda gatului si umerilor masivi care necesita tampoane personalizate, torsul sau este vizibil slab. Are 300 de kilograme de masa buna – muschi, tesut si os – ceea ce inseamna ca este, imposibil, mai putin de 25 la suta grasime corporala.

Aceasta constructie asemanatoare cu Hulk i-a adus oferte de burse din unele dintre cele mai dorite destinatii din fotbalul universitar, chiar daca Faalele abia stia ce a fost fotbalul american in urma cu trei ani.

In cei zece mari, s-ar putea sa te astepti la dureri in crestere. Si, intr-adevar, inca invata nuantele jocului, dar a prosperat ca un adevarat boboc. Unul dintre cei mai mari jucatori care s-au bucurat vreodata de grilaj, Faalele isi poarta greutatea intr-un mod care il face sa para natural.

Array

De aceea, ceea ce ii intereseaza cel mai mult pe cei din interiorul complexului de fotbal Gophers nu este dimensiunea lui. Chiar daca recunosc ca nu vor mai antrena pe nimeni ca el niciodata, masuratorile au devenit rapid un punct de discutie secundar.

„Acest tip este mai mult decat o noutate”, spune antrenorul de linie ofensiva din Minnesota, Brian Callahan. „Acest lucru este la fel de bun ca am fost in jur si am fost in jurul unor bune care incep in NFL. Dar acest tip ar putea fi special.”

Fotografie amabilitate a Minnesota Athletic Communications

Anticiparea care ii inconjoara pe Faalele si in ce ar putea creste el se dezvolta. Antrenorii se intreaba cat de dominant ar putea fi daca tehnica sa se apropie de darurile sale fizice. Si acel timp se apropie mai repede decat si-ar fi putut imagina oricine.

La inceput, Kevin Wright era oarecum sceptic. Antrenorul principal al IMG Academy – un internat din Bradenton, Florida, care atrage in mod regulat sportivi de prim rang din intreaga lume – era sigur ca prietenul sau era hiperbolizant in legatura cu jucatorul pe care tocmai il intalnise.

Dar acel prieten, fost lineman, era fermecator. Tocmai a cunoscut unul dintre cei mai mari jucatori de fotbal pe care i-a vazut vreodata in timp ce vizita Melbourne. Abia cand a trimis o poza cu cei doi care stateau unul langa altul – Faalele, cu un cap mai inalt, ca scepticismul lui Wright a devenit o curiozitate.

La vremea respectiva, profilul fotbalului lui Faalele incepea sa infloreasca. Un antrenor asistent din Hawaii s-a impiedicat de Faalele, reabilitand o accidentare la picioare la o sala de gimnastica din Melbourne, cand Faalele era in clasa a noua. Dupa ce a trecut Faalele printr-o mana de exercitii usoare pentru a vedea cum se poate misca, i-a oferit o bursa la fata locului.

„Nu mi-am dat seama cat de mare a fost o oportunitate pana cand a inceput sa vorbeasca despre cum aceasta ar putea echivala cu o educatie gratuita”, spune Faalele.

„S-a simtit doar o oportunitate grozava.”

Dupa ce Faalele a participat la tabara de fotbal prin satelit australiana din Michigan, gazduita de Jim Harbaugh, mai multi antrenori s-au prins si ofertele au inceput sa se implice. Acest moment a fost preluat atunci cand Faalele si mama sa, Ruth, au decis ca va participa la IMG Academy pentru junior si senior. anotimpuri.

Cand a ajuns in Statele Unite, nu stia ce era o curte sau cum au functionat primii coborari. Asa ca, indreptandu-se in primul sau sezon, Faalele i-a spus clar lui Wright ca vrea sa practice si sa invete si nu vrea sa joace in jocuri. Dincolo de bogatia de informatii pe care o absorbea in fiecare zi, Faalele crediteaza jocul video Madden pentru ca l-a ajutat sa invete regulile fotbalului.

De asemenea, el a preluat un nou rol, baiat de apa, ajutand la mentinerea hidratata a antrenorilor si a jucatorilor, chiar daca nu trebuia. Wright isi aminteste inca momentul in care Faalele ii inmanase un oficial o sticla cu apa – si expresia insotitoare a neincrederii pure pe care Faalele o primea in schimb.

De-a lungul primului sezon, ofertele inca mai veneau. „Fie ca era vorba despre Les Miles sau altele, el tocmai primea ceea ce parea sa lucreze”, spune Wright. „Imi amintesc doar antrenorii de cap care intrau si doar clatinau din cap.”

In timp ce Miles, Harbaugh si Nick Saban l-au ravnit pe Faalele, antrenorul principal din Minnesota PJ Fleck a fost cel care a facut cea mai buna impresie pe parcursul procesului de recrutare – in mare parte pentru ca fotbalul era doar o parte din terenul sau. Academicii si chiar spiritualitatea deciziei au fost mult timp puncte de vorba importante pentru Fleck.

„Daca vrei doar sa joci mingea”, spune Fleck, „probabil ca nu sunt pentru tine”.

La vremea respectiva, Fleck a presupus ca acesta a fost cazul – care, dat fiind popularitatea sa in recrutarea cercurilor, Faalele era destinat Alabama sau Georgia. Dar spre deosebire de jucatorii de elita care cresc cu legaturi de program sau geografice, Faalele a cautat confort in familiaritate.

El a gasit-o, cel putin la inceput, sub forma a doi coechipieri IMG: sfertul Zack Annexstad si gardianul Curtis Dunlap Jr. Si ambii s-au angajat cu Fleck si Minnesota la sfarsitul lui 2017.

Dunlap, in special, avea multe in comun cu Faalele. Ambele aveau oferte de la scoli din toata tara, ambele erau mai mari decat viata (Dunlap avea 6’5 „si 370 lire) si amandoi cautau un antrenor care era mai mult decat un antrenor. Tatal lui Faalele nu facea parte din copilaria sa si tatal lui Dunlap a murit in timp ce fiul sau era la liceu.

Perechea a devenit apropiata la IMG si gandul de a crea o mostenire fotbalistica a fost atragator, asa ca s-au angajat amandoi in Minnesota.

„M-am simtit ca unele dintre celelalte scoli nu au acel mediu si atmosfera familiala pe care mi-am dorit-o”, spune Faalele. „Am vrut sa joc pentru antrenorul Fleck.”

Planul pentru sezonul de inceput al lui Faalele la Minnesota – tocmai al doilea sau sezon complet de fotbal – era sa-l lase sa se dezvolte intr-un ritm in care a fost confortabil.

Desi asteptarile erau rezervate, personalul antrenor a devenit mai confortabil cu ideea de a juca Faalele dupa fiecare antrenament. El a primit primul sau gust de actiune atunci cand jocul a fost la indemana in deschiderea sezonului impotriva statului New Mexico. Dar nu a vazut prima sa actiune reala pana pe 6 octombrie impotriva lui Iowa, cand antrenorii s-au indreptat catre Faalele pentru a incepe trimestrul trei dupa ce linistul defensiv al lui Hawkeyes Anthony Nelson a terminat prima repriza cu trei saci.

„L-am urmarit in practica si stiam ca un final defensiv nu va putea sa treaca prin el”, spune Fleck. „Si datorita dimensiunii sale, stiam ca vor trebui sa mearga mai departe pentru a alerga in jurul lui, ceea ce va intarzia presiunea cel putin o jumatate de secunda. Atunci vom fi introdus acolo.”

Aproape instantaneu, Faalele a ajutat la stabilizarea infractiunii. Piesa lui nu a fost perfecta – si nimeni nu se astepta sa fie asa, dar influenta lui era incontestabila. Dupa prima sa jumatate imensa, Nelson a facut o singura abordare in restul zilei.

Primul inceput al lui Faalele a venit sambata urmatoare la Ohio State, iar el a continuat sa se imbunatateasca. Din acel moment, el a fost inchis la intrarea dreapta. 

Carlos Osorio / Presa asociata

„Tocmai l-am pus acolo, si in fiecare saptamana a ajuns din ce in ce mai bine si din ce in ce mai bine”, spune Fleck. „El nu este nicaieri aproape de locul in care va fi acum doi sau trei ani, dar este mult mai departe decat ziua in care a ajuns aici. Cerul este intr-adevar limita.”

In primele patru meciuri ale echipei din sezon, Minnesota a inregistrat o medie de 3,6 metri pe actiune – o cifra inclinata de o performanta de 295 de curte in fata statului New Mexico in deschidere. In cele opt jocuri de inchidere a anului, cu Faalele in aliniere, Gophers a avut o medie de 4,7 metri pe transport.

In timp ce performanta sa s-a imbunatatit in fiecare saptamana, descoperirea a venit impotriva Georgia Tech in Quick Lane Bowl. In cel de-al doilea sfert, pe o zona alergata spre dreapta, Faalele a blocat perfect un lineman pe primul loc. Ceea ce i-a emotionat pe antrenori, insa, nu a fost faptul ca Faalele s-a angajat sa foloseasca tehnica sunetului, ceea ce ei au urmarit de zeci de ori a fost modul in care Faalele si-a terminat blocajul prin si dincolo de fluier, oparind opozitia la sol.

„El poate fi cel mai bun care exista”, spune Dunlap. „Chiar nu exista tavan”.

Desi dimensiunea sa a deschis usile, Faalele habar n-a existat nici macar acum cativa ani, speranta este ca in curand va fi cunoscut pentru cine este si ce poate face, mai degraba decat cum arata.

Jocul de fotbal poate complica aceasta sarcina, desigur. Marimea si viteza sunt cele mai mari valute ale jocului, iar Faalele s-a nascut impreuna cu ambele. Dar acum ca acele cadouri sunt perfectionate, cei din jurul sau spera ca perceptia va evolua.

„El primeste multa atentie si este justificat in anumite feluri”, spune Callahan. „Dar nu cred ca vrea sa fie ceea ce este cunoscut, fiind un copil de 6’9” din Australia, care abia incepe. Vrea sa fie cunoscut pentru ca este un jucator de fotbal al naibii de bun, care are sansa sa fie foarte special. „

Faalele nu a pornit singur in calatorie. Mama sa si fratele sau mai mic, Taylor, care are 13 ani si are deja 6’2 „si 280 de kilograme, s-a dezradacinat si s-a mutat la Minneapolis pentru a se alatura lui in august. Au vazut aceasta ca o decizie a familiei de la inceput, iar fiecare dintre ei a avut a petrecut anul trecut trecand intr-o noua tara, rutina si mod de viata.

In weekend, Faalele petrece o mare parte din timp cu mama sa. „Ea a fost mereu acolo pentru mine”, spune el. „A o avea aici inseamna ca principalul meu sistem de asistenta este intotdeauna in apropiere.”

Vocea lui este linistita si subestimata – atat de linistita incat poate fi dificil sa-l auzi daca nu esti foarte aproape. Strangerea de mana, in ciuda faptului ca are labe care necesita manusi XXXXL, este blanda si reconfortanta. Desi este o sarcina aproape imposibila, Faalele face tot posibilul pentru a se incadra.

Fotografie amabilitate a Minnesota Athletic Communications

„Oamenii vad un pusti de 400 de kilograme si cred ca va fugi prin fereastra sau va strica o usa”, spune Fleck. „Nu, este ca un tanar normal de 18 ani. Este emotional, are sentimente, are indoieli, are frici. Este la fel ca orice alt copil de varsta lui, doar probabil mult mai mare.”

In aprilie, Faalele a imbratisat inca un rol. In timpul jocului de primavara din Minnesota, el a fost inserat la alergare inapoi.

In timp ce majoritatea celor 400 de lire sterline ar fi incapabile sa transporte mingea langa linia portii, Faalele s-a uitat usor. Dupa ce a luat curatarea curat, el a ramas in picioare, in timp ce se indrepta spre drum, plimbandu-se printr-o mare de maron si aur pentru a gasi zona finala.

Dupa ce a trecut linia de gol, el a fost cuprins de coechipieri. Faalele ridica mana spre cer, inalt deasupra oricui si incepu sa se unduiasca.

Aceasta a fost sosirea lui. Nu din Iowa sau din statul Ohio, ci o inselaciune in care a facut ceva ce nu te-ai fi asteptat niciodata de la cineva de dimensiunea lui.

La trei ani de cariera fotbalistica si inca cativa ani de la NFL, abia a inceput sa le arate fanilor cat mai mult decat inaltimea sau greutatea sa.

Adam Kramer acopera fotbalul colegiului pentru Bleacher Report. Urmariti-l pe Twitter: @KegsnEggs .