Trupul fosilelor adauga un nou membrului in arborele genealogic uman

Fosile scheletice ale mainii lui Homo naledi, ilustrate in bolta oaselor Wits, la Institutul de Studii Evolutionare de la Universitatea din Witwatersrand, Johannesburg, Africa de Sud, pe 13 septembrie 2014. Mana fosilelor este una dintre numeroasele fosile reprezentand o noua specie. de hominina. Degetul mare al lui Homo naledi sugereaza ca era un alpinist expert. Rising Star Expedition, un proiect care a recuperat si analizat fosilele a fost condus in parte de paleoantropolog John Hawks, profesor de antropologie la Universitatea din Wisconsin-Madison.

CREDIT

(Foto de John Hawks / Universitatea din Wisconsin-Madison)

MADISON, Wis. – Lucrand intr-un complex de pesteri adanc sub dolomitele Malmani din Africa de Sud, o echipa internationala de oameni de stiinta a scos la lumina un trove fara precedent de fosile de hominina – peste 1.500 de oase si dinti bine conservati – reprezentand cele mai mari, cel mai complet set de astfel de ramasite gasite pana in prezent in Africa.

Descoperirea fosilelor, in cache intr-o camera abia accesibila intr-un labirint subteran, nu departe de Johannesburg, adauga o noua ramura in arborele familiei umane, o creatura supranumita Homo naledi.

Cercetatorii ar fi putut fi ramase doar in mod deliberat in pestera.

Pana in prezent, au fost gasite parti din cel putin 15 schelete reprezentand indivizi de toate varstele, iar cercetatorii cred ca mai multe fosile raman in camera.

Array

Face parte dintr-un complex de pesteri de calcar in apropiere de ceea ce se numeste „Leaganul omenirii”, un patrimoniu mondial din provincia Gauteng, binecunoscut pentru descoperirile paleoantropologice critice ale oamenilor timpurii, inclusiv descoperirea din 1947 a Australopithecus africanus in varsta de 2,3 milioane de ani. .

„Avem o noua specie de Homo, cu toate caracteristicile sale interesante”, spune John Hawks, un paleoantropolog al Universitatii din Wisconsin-Madison si unul dintre liderii unei echipe care a recuperat cu atentie fosilele in conditii dificil de inghesuite si dificile. „Avem acum cea mai mare descoperire din Africa pentru hominini”.

Descoperirea a fost raportata astazi (10 septembrie 2015) cu publicarea a doua lucrari in jurnalul de acces deschis eLife de catre un grup condus de paleoantropolog Lee R. Berger de la Universitatea din Witwatersrand. Expeditia pentru a prelua fosilele si analiza lor ulterioara a fost sustinuta de Societatea Nationala Geografica.

Cu un cap mic si un creier, umeri zgariati, maini puternice si membre subtiri, Homo naledi a fost construit pentru mersul pe distante lungi, spune Hawks, expert in oameni timpurii. Complet crescut, avea o inaltime de aproximativ cinci metri, avea pieptul larg, mergea in picioare si avea o fata, inclusiv un zambet care era probabil mai uman decat apelicul. Mainile puternice presupun ca a fost si alpinist.

Array

Fosilele nu au fost inca datate. Starea nemineralizata a oaselor si geologia pesterii au impiedicat o intalnire exacta, spune Hawks. „Ei ar fi putut fi acolo acum 2 milioane de ani sau 100.000 de ani, posibil sa coexiste cu oamenii moderni. Nu avem inca o data, dar o incercam in orice mod posibil.”

Pana in prezent, ramasitele nou-nascutilor la varsta au fost preluate din pestera, iar cercetatorii se asteapta ca multe alte oase sa ramana in camera, care se afla la aproape 100 de metri sub pamant si accesibila numai dupa stoarcere, prindere si tarare de 600 de metri pana la o camera mare in care fosilele fragile acopera podeaua.

„Stim despre fiecare parte a anatomiei si nu sunt deloc ca oamenii”, remarca Hawks, care a coordonat analiza fosilelor. „Nu le-am putea potrivi cu nimic care exista. Este clar o specie noua.”

Descoperirea uluitoare a fost facuta initial de catre speologii amatori si s-a gandit la acea vreme un singur schelet de hominina.

Fosilele au fost preluate de o trupa de paleoantropologi diminutivi, toate femeile, recrutati pentru marimea lor. (Vezi mai jos)

„Naledi” inseamna stea in limba Sesotho si este o referire la sistemul de pesteri Rising Star care include camera, cunoscuta sub numele de Camera Dinaledi, unde au fost gasite fosilele. Trecerea circuita si dificila catre camera se ingusteaza intr-un punct pana la un gol de sapte centimetri.

Pe langa identificarea unei specii cu totul noi din genul Homo, colectiile de fosile, care nu poarta urme de la pradatori sau zgarici, sunt dovezi puternice ca Homo naledi si-a depus in mod intentionat mortii in pestera, potrivit Hawks, un UW-Madison profesor de antropologie.

„Credem ca este prima instanta a secretarii deliberate si ritualizate a mortilor”, spune Hawks. „Singurul scenariu plauzibil este ca au pus in mod deliberat corpuri in acest loc.”

Pestera, potrivit lui Hawks, era probabil mai accesibila pentru Homo naledi decat este astazi pentru oamenii moderni. Totusi, testele geochimice arata ca pestera nu a fost niciodata deschisa la suprafata, ridicand intrebari interesante despre comportamentul si tehnologiile disponibile creaturilor.

„Stim ca nu a fost o capcana pentru moarte”, spune Hawks, referindu-se la caracteristici naturale, precum gropile ascunse, care uneori capteaza si creeaza doamne pe perioade lungi de timp. „Nu exista oase de la alte animale, in afara de cateva rozatoare. Si nu exista urme pe oasele de la pradatori sau de la scarabei care sa sugereze ca au fost ucisi si tarati in camera. De asemenea, putem exclude ca a fost o moarte subita in masa. „

In schimb, Hawks, Berger si colegii lor cred ca camera era ceva asemanator unui depozit. „Pare probabil ca un grup de hominini sa se intoarca in acest loc intr-o perioada de timp si sa depuna corpuri”, explica Hawks, adaugand ca presupunerea este asemanatoare cu descoperirea unui comportament similar in cimpanzeii. „Ar fi surprinzator.”

Modul in care sunt dispuse cadavrele si completitudinea lor sugereaza ca au fost transportate in pestera intacte. „Trupurile nu au fost acoperite intentionat si nu vorbim despre o ceremonie religioasa, ci despre ceva care se repeta si se repeta in acelasi loc. In mod clar, au invatat sa faca acest lucru si au facut-o ca grup in timp. Asta este cultural. Numai oamenii si rudele apropiate precum neandertalii fac asa ceva ”.

Pana in prezent, in complexul pesterii nu s-au gasit alte materiale organice sau dovezi de incendiu.

Datarea fosilelor ramane o problema cheie de rezolvat, spune Hawks. „Depindem de geologie pentru a ne ajuta sa datam lucrurile, iar aici geologia nu seamana foarte mult cu alte pesteri din Africa de Sud. Si fosilele nu au nimic in interiorul lor pe care sa-l intalnim. Este o problema pentru noi.”

Spune el, o speranta este gasirea ramasitelor unui animal care ar fi putut fi un contemporan al lui Homo naledi. Fosilele sunt incorporate intr-o matrice de sedimente moi si exista straturi care raman neexcavate.

Potrivit lui Hawks, ani de munca raman la fata locului si pentru a documenta si analiza toate materialele excavate din Camera Dinaledi. Planurile, spune el, includ aducerea a numeroase tehnologii noi pe care sa le analizeze fosilele care sa ajute la determinarea dietei, ritmul de imbatranire si de unde pe peisaj ar fi putut fi createle.

Proiectul de excavare a fosilelor si atelierul stiintific din mai 2014 pentru analizarea acestora au fost sustinute de Societatea Nationala de Geografie, Fundatia Nationala de Cercetari din Africa de Sud, Guvernul Provincial Gauteng si Universitatea Wits. Wisconsin Alumni Research Foundation a oferit, de asemenea, sprijin, la fel ca programul de finantare pentru semintele Colegiului Liberal de Arta din Texas A&M.

Berger a condus expeditia Rising Star ca National Geographic Explorer-in-Residence. Expeditia a implicat o echipa internationala de oameni de stiinta, inclusiv sase „astronauti subterani” care au coborat in ​​camera Dinaledi pentru a excava si a recupera fosilele lui Homo naledi.

Calatorie pentru a uimi descoperirea de la inceput a inceput pe FACEBOOK

MADISON, Wis. – Intrebarea de pe Facebook a fost atat exacta cat si criptica:

„Avem nevoie de poate trei sau patru persoane cu abilitati excelente de excavare arheologica / paleontologica pentru un proiect pe termen scurt care poate incepe de la 1 noiembrie 2013 si luna trecuta, daca toata logistica va fi planificata. Captura este aceasta – persoana trebuie sa fie slab si de preferinta mic.Nu trebuie sa fie claustrofobi, trebuie sa fie in forma, ar trebui sa aiba o experienta de speleaga, experienta de escalada ar fi un bonus. Trebuie sa fie dispusi sa lucreze in sferturile inghesuite, sa aiba o atitudine buna si sa fie un jucator de echipa. „

Desi studenta absolvita in antropologie de la Universitatea din Wisconsin-Madison, Alia Gurtov, nu stia prea bine de ce a ridicat mana ca raspuns, a potrivit proiectul de lege. Usor de statura, cu fundal in paleoantropologie, inclusiv lucrari la renumitul defileu Olduvai din Tanzania, Gurtov a luat un fluturas.

„Tocmai am aplicat”, isi aminteste Gurtov. „Intr-un e-mail foarte bizar, mi-am dat dimensiunile si CV-ul meu”, iar la scurt timp, cercetatorul din Wisconsin a fost intr-un zbor spre Africa de Sud – unde va juca un rol principal in descoperirea si regasirea celui mai mare si mai complet magazin de hominin fosilele de pe un continent faimos pentru astfel de descoperiri.

A fost nevoie de un cadru de bantam, deoarece Gurtov si alte cinci femei de stiinta mici erau pe punctul de a intra intr-un labirint subteran dificil si periculos. Coborand pe pamantul sud-african, Gurtov si colegii ei diminutivi s-ar clapa, s-au tarat, s-au urcat si, in final, s-ar cadea intr-un spatiu in care ar putea intra intr-o camera vizitata ultima data cu sute de mii sau poate milioane de ani in urma de creaturi care, cred oamenii de stiinta , isi secretau in repetate randuri tovarasii morti, ii protejau de spargeri si, in acelasi timp, creau o inregistrare paleontologica uluitoare a unui membru pierdut al tribului umanitatii, o specie de hominin numita Homo naledi.

„A fost foarte, foarte ingust”, isi aminteste Gurtov. „Exista un chokepoint de 7 inch. Singura modalitate in care as putea sa ma incadrez este daca as avea capul intors in lateral.”

Mersul infricosator de 20 – 25 de minute, de la lumina zilei la camera fosilelor, a inclus escalada tehnica, unde cercetatorii, ajutati de un caver cu experienta, au imbracat hamuri pentru a monta o caracteristica numita „spatele dragonului”. Gurtov si colegii sai au fost nevoiti sa navigheze pe mai multe „stoarceri”, inclusiv o sectiune de 15 metri numita „Superman Crawl”, unde progresul inaintat impunea ridicarea pe burta cu bratele intinse, precum Omul de otel in crestere. Ultima etapa a incursiunii subterane, „cel mai rau chokepoint”, a implicat inclinarea pe o intunecare a piciorului infundat de 12 metri.

Expeditia, supravegheata de remarcatul paleoantropolog Lee Berger de la Universitatea din Witwatersrand, a fost organizata pentru a investiga ceea ce se credea a fi un singur schelet de hominina, observat pentru prima data de spele.

„Te afli in aceasta camera initiala si apoi trebuie sa strecurati printr-o crevatura care se deschide in camera in care a fost observat craniul”, explica Gurtov.

Intrarea pentru prima data, isi aminteste ea, a fost un moment solemn. „Avea senzatia unei catedrale minuscule. Era la fel de linistita si dinamica in acelasi timp. Era un sentiment al varstei. Era absolut tacut. Podeaua era acoperita de material scheletic.”

„Stiam ca exista un craniu acolo. Nu stim ca vom gasi mai mult decat atat”, spune cercetatorul din Wisconsin.

In mod obisnuit, la locul descoperirii unei hominine, primul lucru examinat sunt dintii, pentru ca sunt povesti si – ca fiind cele mai grele materiale din corp – tind sa se pastreze bine, spune Gurtov, care isi petrece mare parte din timp la Olduvai din Tanzania Defileu uitandu-se la dintii animalelor pradate de hominini antici. „Am vazut destul de rapid ca avem mai multi dinti decat s-ar potrivi intr-o singura gura”, remarca fericit Gurtov. Cand nu se afla in pestera, si-a acordat expertiza in materie de dentitie grupului reunit pentru a analiza fosilele.

In acea luna pe camp, Gurtov si tovarasii ei s-au intors de nenumarate ori in camera, acum cunoscuta sub numele de Camera Dinaledi. Lucrand schimburi de 6-8 ore sub pamant, echipa a recuperat peste 1.500 de bucati de os, curatand podeaua si sapand o mica sectiune de sediment moale din podeaua de pestera, o cutie de puzzle de fosile. „A fost ca niste baghete”, spune Gurtov. „Nu puteti scoate un lucru fara sa excavati altceva. Volumul pur de material il face unic.”

Fosilele au fost sapate conform tehnicilor medico-legale prescrise de paleontologie, adesea cu o scobitoare, din sedimentul stancos si umed al pesterii. Inveliti in hartie si cuibarati in containere de plastic, oasele lui Homo naledi au fost pregatite pentru calatoria spre un alt fel de bolta, unde urmau sa fie masurate, documentate, studiate si reconstruite pentru a dezvalui o specie cu totul noua de hominina.